Carro de Combate Medio M-3 LEE

El Carro de Combate Medio M-3 Lee:

El carro de combate M-3 Lee fue el primer carro medio moderno fabricado por los Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial, en Gran Bretaña recibió el nombre de M-3 Grant.

Debido a las necesidades bélicas, el carro M-3 pasó del tablero de diseño a la producción en un corto periodo de tiempo. Estaba bien blindado y armado para el momento en que fue concebido, pero debido a varias desventajas (silueta alta, montaje del cañón principal en una barbeta del lado derecho del glacis y unas prestaciones algo deficientes campo através) no pudo estar en servicio durante mucho tiempo en primera línea, siendo sustituido lo antes posible por el carro M-4 Sherman.

En 1.939 el ejército de los Estados Unidos disponía de pocos carros o diseños de viables de los mismos. Durante los años de entreguerras el presupuesto para el desarrollo de vehículos blindados había sido escaso. En aquel momento los estadounidenses carecían de infraestructura, experiencia y escasa doctrina en el uso de los mismos.

En este contexto se enmarca el desarrollo de la serie de carros medios M-2. Cuando fueron producidos en 1.939 era un vehiculo típico de la época, con un armamento principal de 37 mm, un blindaje de totalmente insuficiente de 30 mm. de grosor y una silueta excesivamente alta, al entrar Estados Unidos en la guerra, ya eran unos vehículos totalmente desfasados. El éxito de carros como el Panzer III y Panzer IV durante las campañas de Polonia y Francia, hicieron que se empezaran a  rediseñar los vehículos, empezando por potenciar el armamento en la torre con cañones de 75 mm. lo que daría al final como resultado el carro M-4 Sherman. En este contexto se miro a Francia, en aquel momento el carro mas poderoso era el Char B1 bis, del que los diseñadores tomaron ejemplo de diseño.

El M-3 fue una solución de circunstancias. Su diseño era inusual en lo que respecta al armamento principal: un cañón de 75 mm de baja velocidad (modelo M-2 o M-3) montado en una barbeta situada en la parte derecha de la carrocería, con un giro limitado. Sobre el techo del casco se instaló una torre con un cañón de alta velocidad de 37 mm. (modelo M-5 o M-6) y una ametralladora Browning M1919 de 7,62 mm.. Sobre la torre había una pequeña cúpula con una ametralladora Browning M1919 de 7,62 mm., que visualmente daba la impresión de ser una torreta instalada sobre otra torre. La idea de instalara un doble armamento de cañones en los carros se debía a la falta de capacidad de penetración anticarro de los proyectiles de alto explosivo y la carencia de buena munición  antit-personal de las piezas anticarro. Este supuesto no se daba completamente en el M-3 ya que su cañón principal tenia una adecuada capacidad de penetración anticarro, pero se monto en el chasis para poder agilizar su puesta en servicio. Aun así,  esto vehículos no eran lo adecuados que debieran pero era necesaria su entrada en servicio.

Algunos estaban dotados de estabilizador de elevación; se distinguían de los demás por la presencia de un contrapeso cilíndrico bajo el cañón de 37 mm y un contrapeso al final en la boca del cañón M-2 de 75 mm.. Los que llevaban el modelo M-3 no necesitaban contrapeso.

Cuando los británicos estudiaron los vehículos vinieron que la torre eran excesivamente alta, además de que la radio estaba lejos del jefe de carro, por lo  que la transformaciones que impusieron fueron de una torre de baja silueta, retirando la cúpula que los M-3 Lee y situaron la radio en el alero trasero de la torre, esto también permitió reducir la tripulación. En servicio con el Ej. Británico recibieron el nombre de M-3 Grant, pon regla general estos nombres (Lee y Grant) solo se usaron por parte de las fuerzas Británicas y de la Commonwealth, ya que el Ej. de Estados Unidos solos los llamo M-3 Medium Tank. Aun tratándose de un vehiculo de circunstancias sirvió para el desarrollo de las fuerzas acorazadas de Estados Unidos, además de darle una potencia de fuego al Ej. Británico del Norte de África que la necesitaba con desesperación.

El chasis y tren de rodaje de este vehiculo sirvió como base para el carro canadiense RAM, así como piezas autopropulsadas como el M-7 Priest y el M-12, además sirvió como base para vehículos de recuperación como el M-31.

Historia operativa:

El carro medio M-3 entró en acción por primera vez en 1.942 durante la campaña del Norte de África. Los Lee y Grant británicos combatieron por primera vez contra las tropas del Afrika Korps de Rommel en la catastrófica batalla de Gazala (27 de mayo de 1.942), y siguieron en servicio en ese teatro de operaciones hasta el final. El Ej. Estadounidense también uso el M-3 en el Norte de África en el seno de la 1ª Div. Acorazada. En esta campaña el M-3 fue bien considerado por su fiabilidad mecánica, blindaje y potencia de fuego. Superaba en fiabilidad y poder de fuego a los carros británicos y podía combatir en igualdad de condiciones a los carros y cañones anticarro alemanes. Por el contrario, su alta silueta y su cañón montado en el chasis suponían una notable desventaja táctica, puesto que debía girar el tanque para disparar el cañón principal y su perfil alto  lo hacía enormemente visible. El blindaje remachado también supuso un problema, puesto que los remaches podían romperse y saltar hacia el interior del carro al recibir un impacto, rebotando en el interior como si fueran metralla. En los modelos posteriores se sustituyeron los remaches por soldadura, pero al estar disponible el carro M-4 Sherman en suficientes cantidades no llegaron a estar en servicio en Europa, de hecho, después de mayo de 1.943 no estuvieron en servicio estos vehículos en Europa, salvo en tareas secundarias.

En el Pacífico un número muy reducido de M-3 prestó servicio en el ejército de los Estados unidos en el atolón de Makin en 1943. Ninguno fue suministrado al cuerpo de Marines. Australia recibió varios cientos, pero ninguno entró en combate. Los británicos los usaron en China, Birmania y la India, manejados habitualmente por dotaciones hindúes. Dado el escaso número de carros Japoneses y el notorio grado de obsolescencia de los mismos, las deficiencias del M-3 no eran tan relevantes, siendo de hecho muy superiores a sus equivalentes nipones, aunque su papel fundamental fue el prestar apoyo a la infantería. Jugaron un papel importantísimo durante la Batalla de Imphal y a pesar de su bajo rendimiento campo a través, dieron un gran servicio en las empinadas colinas que rodeaban Imphal.

En cumplimiento de la Ley de préstamo y Arriendo, más de 1.300 M-3 A3 y M-3 A5 diésel (todos del tipo Lee), fueron suministrados a la Unión Soviética entre 1.942 y 1.943. Por su tendencia a incendiarse al impacto, los rusos le dieron el sobrenombre de "ataúd para siete hermanos". A partir de mediados de 1.943 muy pocos entraron en combate. Algunos fueron usados en el frente del Ártico en la ofensiva soviética hacia Kirkenes en octubre de 1.944. En dicho frente los alemanes apenas tenían un puñado de obsoletos carros franceses capturados Hotchkiss H-35, por lo que sus prestaciones en el combate carro contra carro del M-3 (malas en comparación con los últimos modelos alemanes) fueron un detalle menor a tener en consideración.

En conjunto puede decirse que el M-3 se las arregló bien en el campo de batalla de 1.942. Su blindaje y armamento eran iguales o superiores a la mayor parte de los carros enemigos a los que se tenía que enfrentar. Pocos carros alemanes -y en escaso número- estaban equipados con cañones de largo alcance y alta velocidad. Sin embargo el rápido desarrollo de los carros durante la guerra y la entrada en servicio en grandes cantidades del M-4 Sherman lo dejaron obsoleto para mediados de 1.943 y fue rápidamente retirado del servicio del teatro europeo.

Variantes:

Carro M-3 Lee: Casco remachado, torre perfil alto, motor de gasolina. 4.724 construidos.


Carro M-3 A1 Lee: Casco de fundición en parte superior. Las últimas variantes no tienen las puertas laterales. 300 construidos.

 

Carro M-3 A2 Lee:  Casto soldado, parte superior. Sólo 12 vehículos producidos.

Carro M-3 A3 Lee: Equipado con un doble motor diesel GM 6-71, variante de casco superior soldado. Puertas laterales soldadas y cerrados o eliminados. 322 construidos.

Carro M-3 A4 Lee: Parte superior del casco remachado, Equipado con un motor Chrysler A-57 Multibank, (compuesto por 5 motores de automóvil, acoplado a un cigüeñal común, 470 caballos de potencia a 2.700 rpm. Las puertas laterales eliminadas. 109 construidos.

 

Carro M-3 A5 Lee: Variante de casco superior remachado, equipado con un moto doble diesel GM 6-71. A pesar de tener la torre original del Lee fue sevido a los Britanicos. 591 construidos.
 

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